Lorsque Chris Fletcher a été nommé maître distillateur de Jack Daniel en octobre 2020, il est devenu le huitième homme à détenir le titre convoité. En fait, le natif de Lynchburg, dans le Tennessee, qui abrite la distillerie Jack Daniel's, suit les traces imbibées de whisky de son défunt grand-père, Frank Bobo, qui fut le 5e maître distillateur de Jack de 1966 à 1988.

Armé d'un diplôme en chimie de Tennessee Tech (2003), Chris a occupé plusieurs emplois dans l'industrie du whisky, notamment des séjours en recherche et développement chez Brown-Forman (la société mère de Jack) et chimiste en chef à la distillerie Buffalo Trace. Chris est rentré chez Jack en 2014 en tant qu'assistant distillateur de Jeff Arnett, un titre qu'il a occupé pendant plus de six ans. Quand Arnett a démissionné de manière inattendue pour poursuivre une autre opportunité en 2020, Chris a été sélectionné pour la promotion.

https://www.youtube.com/watch?v=sneIoQsAZ7o Impossible de charger la vidéo, car JavaScript est désactivé : Outsider présente : Une journée chez Jack Daniel's (https://www.youtube.com/watch?v=sneIoQsAZ7o)

Maître de son métier

Aujourd'hui, le natif de Lynchburg, âgé de 40 ans, est maître distillateur de la whisky le plus vendu au monde , l'emblématique Old No. 7 de Jack. Après 16 mois de travail, il est également évident que Chris fait des progrès avec de nombreuses versions innovantes récentes de Jack, y compris son premier whisky vieilli depuis plus d'un siècle, Jack 10-Year (septembre 2021), et son whisky le plus résistant, Coy Hill High Proof (novembre 2021), entre autres.

Outsider s'est rendu à Lynchburg, Tennessee, pour une entrevue avec Chris. De plus, le maître distillateur nous a fait visiter les coulisses (Chris a fait ses débuts officiels chez Jack à l'été 2001 en tant que guide touristique à temps partiel). Pour couronner la journée, nous avons apprécié une dégustation de quatre des favoris de Chris (Single Barrel Select, Jack 10-Year, Single Barrel Barrel Proof et Single Barrel Rye). Oh, et nous nous sommes arrêtés à Miss Mary Bobo's Restaurant au centre-ville de Lynchburg pour du poulet frit, du gombo, de la purée de pommes de terre, de la tarte au fudge, etc.


Ci-dessous sont De l'étranger Cinq questions avec le maître distillateur de Jack Daniel, Chris Fletcher :

1. Faire du whisky est à la fois science et art. Quelle est votre approche artistique en tant que maître distillateur chez Jack Daniel's ?

Chris Flecher : Eh bien, cela entre dans la partie amusante. Nous maîtrisons si bien le processus et la science parce que nous le faisons depuis plus de 150 ans. Nous sommes sacrément bons avec Old No. 7. Vous achetez une bouteille deAncien n ° 7 à Nashville, ou si vous voyagez à l'autre bout de la planète et achetez une bouteille, elle aura le même goût, je peux vous le promettre. Donc, la partie amusante est d'avoir ce processus à partir du moment où nous apportons du grain, du maïs, du seigle, du malt et le déchargeons, rien ne touche ce processus, le produit. Et au fur et à mesure qu'il s'écoule, de l'appariement de la fermentation, de la distillation, de l'adoucissement au charbon de bois, du vieillissement, nous le contrôlons, du début à la fin. Et nos propres employés contrôlent cela.

Nous n'externalisons pas la levure. Nous n'externalisons pas d'enzymes pour décomposer l'amidon en sucres fermentescibles. Je veux dire, nous fabriquons nos propres barils. Donc, pour avoir cette approche holistique de la fabrication du whisky, d'après moi, pourquoi n'innoverions-nous pas ? Et donc c'est amusant. C'est quelque chose dans lequel j'ai été impliqué au cours des huit dernières années, avec l'innovation ici et j'ai fait beaucoup de grands projets. Et encore une fois, nous avons une excellente équipe, une excellente équipe d'innovation ici. Beaucoup de gens viennent nous voir avec des idées. On s'assoit, on a des idées et on remue-méninges. Et il n'y a rien de plus amusant que de s'asseoir avec notre équipe avec un tableau blanc et de commencer à réfléchir à ce que nous pensons pouvoir faire et comment nous pouvons ajouter de nouvelles saveurs à notre whisky.

Chris (à droite) montre à Jim l'une des 80 cuves d'adoucissement au charbon de bois de Jack Daniel, où l'alcool est filtré goutte à goutte à travers un lit de charbon de bois de 10 pieds.

2. L'une de vos innovations récentes a été la sortie de Jack 10-Year en 2021. Comment ce whisky s'est-il formé ?

Chris Flecher : C'est donc quelque chose qui s'est en quelque sorte mis en place progressivement, comme les choses ont tendance à se faire dans le whisky, en particulier ici chez Jack Daniel's. Nous ne sommes presque jamais les premiers à faire quoi que ce soit. Je ne sais pas si nous avons déjà été les premiers à quoi que ce soit, mais ce n'est pas nécessairement mauvais. Et l'une des choses, en grandissant ici à Lynchburg et en étant autour de cette distillerie presque toute ma vie, je crois fermement en notre histoire, en notre passé. Et vous regardez ce whisky, cette facture de céréales et comment nous le fabriquons et notre processus à 80% de maïs, 12% de malt, 8% de seigle. Cela alimente Old No. 7, notre Single Barrel Select, notre Barrel Strength. Toutes ces grandes expressions construites sur cette seule recette, pour ainsi dire.

Donc, je pense que M. Jack et son équipe ont bien fait les choses, et évidemment vous ne pouvez pas contester le succès de cela. Et donc, en examinant notre histoire, j'ai trouvé ces déclarations de la vieillesse du tournant du siècle là-bas, de la fin des années 1800 au début des années 1900, donc quand Jack était encore en vie. Il avait un 10, un 12, un 14, un 18 et un 21. Nous avons soit de véritables bouteilles de ceux-ci, soit des images de chacune de ces expressions dont nous savons qu'elles existaient. Et donc la pensée était, il y a des années, nous parlions avec des gens de la marque et des gens de la production et quelqu'un a juste dit, Eh bien, si nous ne commençons pas à voir comment nous pourrions le pousser, nous ne saurons jamais si nous pourrions l'obtenir retour là-bas.

De toute évidence, ce doit être un bon moyen de l'amener là-bas, si M. Jack pensait que cela valait la peine de mettre son nom sur la bouteille. C'est donc vraiment un clin d'œil au passé et à notre histoire. Et donc à ce moment-là, c'est devenu, comment faire le meilleur whisky 10 ans d'âge possible ?

3. Le 10 ans a été si bien accueilli, pouvons-nous nous attendre à un autre 10 ans en 2022 ?

Chris Flecher : Absolument. Nous y travaillons. Nous y travaillons en ce moment même. En regardant les barils en ce moment, encore une fois. Ce sera probablement une version d'automne, mais nous travaillons bien à l'avance. Nous ne voulons pas de surprises, mais nous y réfléchissons. Et je pense que vous allez également voir d'autres futures expressions d'âge.

Jim (à gauche) et Chris échantillonnent le Single Barrel Select, le Jack 10-Year, le Single Barrel Barrel Proof et le Single Barrel Rye.

4. J'entends des rumeurs sur un 12 ans à venir?

Chris Flecher : Oui, nous y travaillons, absolument, à 100 %. J'aimerais pouvoir m'asseoir ici et vous dire que nous allons recréer la série par âge que M. Jack lui-même a créée. Ce serait certainement un objectif ultime pour moi.

Mais en fin de compte, nous devons nous assurer que tout est correct et que nous le faisons de la bonne façon. Et nous sommes prêts à travailler pour essayer d'y arriver parce que je pense que cette collection de whiskies et cette représentation de notre whisky de Lynchburg, maintenant, et surtout dans cet environnement actuel du whisky américain, je pense que les gens seraient tellement excité d'essayer de voir différentes expressions de Jack Daniel's. Et des choses avec différentes épreuves, et différents âges et différents profils de saveurs que nous pouvons créer. Encore une fois, cela entre dans la partie amusante, l'innovation, cela relève davantage de l'art, pour ainsi dire. Et c'est excitant. J'espère donc que nous pourrons avoir une belle collection de whiskies avec âge déclaré à l'avenir.

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5. Chaque travail a des aspects de vie dans l'instant, mais une grande partie de votre travail est tournée vers l'avenir. Où va Jack Daniel's dans les 10 prochaines années ?

Chris Flecher : Eh bien, c'est une grande question. Je pense qu'il est important d'écouter les gens qui aiment notre marque, nos amis du monde entier. Et j'ai pu parcourir le monde, de retour, évidemment avant la pandémie. Et nous avons des amis grâce à Jack Daniel's, presque, je veux dire, sur tous les continents. Nous les connaissons et restons en contact avec eux. Vous pensez à la connexion que nous avons établie simplement parce que nous travaillons pour cette grande marque de whisky. Donc je pense, ce que ce consommateur de whisky veut et trouverait intéressant, je suis pareil, je suis aussi un consommateur de whisky.

Et donc, où cette inspiration, ou ce processus de pensée, c'est peut-être une idée que j'ai. C'est peut-être une idée qui Lexi [Phillips], notre assistant distillateur , arrive avec. Ou un membre, peut-être que l'un de nos comptables a également une idée géniale. Je veux dire, ça pourrait venir de n'importe où ici à Lynchburg et de notre équipe.

Mais je pense que nous répondons à deux questions. Premièrement, est-ce que c'est bon pour ce que Jack Daniel ferait ? Et pour moi, c'est beaucoup de, est-ce que mon grand-père en serait fier aussi ? Je ne vais pas mentir. Mais d'un autre côté, [est-ce bon pour] le consommateur de whisky américain maintenant. Et c'est probablement le meilleur moment de l'histoire du whisky américain en ce moment. Et je sais que l'après-interdiction a également été une période très chaude. Je ne peux tout simplement pas imaginer que c'était mieux avec la croissance et l'expansion que nous constatons dans l'industrie. C'est incroyable.

La limitation de vitesse à la distillerie est un hommage au whisky américain le plus vendu au monde, le Jack Daniel's Old No. 7.

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